Pour le deuxième des douze Travaux, Eurysthée demanda à Héraclès de tuer l'Hydre de Lerne. Comme le lion de Némée, l'Hydre de Lerne était un monstre,fils d'Echidna, et elle avait pour père Typhon.
Cette hydre avait le corps d'un chien et neuf têtes de serpent. Le nombre de têtes variait cependant selon les auteurs (cinq, six, jusqu'à cent). Parfois même ces têtes passaient pour être des têtes humaines. L'haleine qu'elle soufflait par ses gueules était si mortelle que quiconque l'approchait, même pendant son sommeil, mourait infailliblement. Elle exerçait aussi ses ravages sur les récoltes et les troupeaux du pays.  
Lerne se trouvait près de la mer, à quelque distance de la cité d'Argos. A l'ouest se dressait le mont Pontinos, avec son bois de platanes sacrés. Chaque année, des rites nocturnes et secrets se tenaient à Lerne en l'honneur de Dionysos qui était descendu au Tartare à cet endroit pour aller chercher Sémélé.Non loin de là, étaient célébrés les Mystères de Déméter Lernéenne, dans une enceinte qui marquait l'emplacement où Hadès et Perséphone descendirent au Tartare. 
Cette région à la fois fertile et sacrée vivait dans la terreur de l'Hydre.Cette dernière fut élevée par Héra pour servir d'épreuve à Héraclès qu'elle haïssait. La déesse l'éleva, précise-t-on, sous un platane à la septuple source du fleuve Amymoné, et ce monstre hantait les marais sans fond de Lerne et le lac Alcyonien qui se trouvait dans le voisinage. Ces marais étaient devenus le tombeau de bien des voyageurs imprudents. Son but principal était de protéger les corps des maris des Danaïdes (quarante-neuf sur les cinquante étaient enfouis dans les marécages.)
Monstres
 Créatures mythiques
Hydre de Lerne
Hercule tue l'hydre de Lerne 
Van Scorel Jan (1495-1562) 
 Gravure sur bois 
Musée du Louvre, Paris
Athéna avait médité sur le meilleur moyen pour Héraclès de venir à bout de ce monstre , et , lorsqu'il arriva à Lerne, son neveu Iolas conduisant son char, elle lui indiqua le repaire de l'Hydre. Sur son conseil, il força l'Hydre à sortir en lui lançant des flèches embrasées puis, retenant son souffle, il s'empara d'elle. Mais le monstre s'enroula autour de ses pieds pour essayer de le faire tomber. C'est en vain qu'avec sa massue il lui assenait des coups sur la tête: à peine en avait-il écrasé une que deux ou trois autres repoussaient à leur place. Un crabe géant, envoyé par Héra, sortit du marais pour venir en aide à l'Hydre et mordit au pied Héraclès, qui, furieux, écrasa sa carapace et appela Iolas à son secours.Iolas mit le feu à un côté du bois, puis pour empêcher l'Hydre de faire renaître de nouvelles têtes, il brûla chaque fois la blessure, rendant ainsi les chairs incapables de renaître et réussit aussi à arrêter le sang. 
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