Leur nom signifiait "oeil rond". C'étaient des géants qui n'avaient qu'un œil au milieu du front.
La tradition distingue trois sortes de Cyclopes: ouraniens ou forgerons, homériques et bâtisseurs.
Monstres
 Créatures mythiques
Les Cyclopes ouraniens ou forgerons
Les premiers Cyclopes, au nombre de trois, nommés : Brontès (Tonnerre), Stéropé (Foudre) et Argès (Eclat ) étaient fils d'Ouranos , le Ciel et de Gaia , la Terre.  
Les Titans étaient leurs frères. Ils personnifiaient les forces brutales de la nature. Ouranos les enferma dans le Tartare, craignant que ses fils ne lui prennent le pouvoir. Sur l'instigation de leur mère, ils finirent par se révolter et leur frère, le Titan Cronos,après avoir émasculé leur père et prit le pouvoir,les expédia de nouveau dans le Tartare de crainte que ceux-ci ne le détrônent.
Cyclopes
Zeus, en guerre contre Cronos, les libéra et ils devinrent ses serviteurs et l'aidèrent à remporter la victoire contre les Titans.Ils excellaient dans la forge et, en remerciement, ils fabriquèrent la foudre pour Zeus, le trident pour Poséidon et le casque qui rend invisible pour Hadès. Ils étaient les forgerons d'Héphaïstos, vivant sous l'Etna et fabriquant, sous la direction de leur maître, les armes des dieux et des héros.  
Ils furent tués par Apollon qui vengea la mort de son fils Asclépios, car ce sont les Cyclopes qui fabriquèrent la foudre que Zeus utilisa pour tuer Asclépios. Apollon fut condamné à un an d'esclavage par son père, Zeus, pour avoir tué ces ouvriers de mérite
Les Cyclopes homériques
Chez Homère et Virgile,les Cyclopes étaient des créatures sauvages et inhospitalières, éleveurs de moutons mais aussi amateurs de chair humaine. Ils habitaient dans des grottes sur une île que l'on a identifiée à la Sicile. Dans l'Odyssée, Ulysse aborda au Pays des Cyclopes et six membres de son équipage furent dévorés par le Cyclope Polyphème, fils de Poséidon et de la Nymphe Thoosa. Ulysse l'enivra, l'aveugla avec un épieu chauffé et lui vola ses moutons.
Les Cyclopes bâtisseurs
Un groupe de Cyclopes, au service du roi Proétos, construisit les murailles qualifiées de "cyclopéennes" de Tirynthe, la cité natale d'Héraclés. Ils construisirent également l'enceinte de Mycènes et la porte des Lions. Appelés encheirogastères (ceux qui ont des mains au ventre) car ils travaillaient pour gagner leur vie, les Cyclopes auront un sanctuaire dans l'isthme de Corinthe.